FC Barcelona jakter deres fjerde seier på rad i La Liga mens de håper på å lukke igjen gapet opp til erkerival Real Madrid som befinner seg tre poeng over katalanerne. Med unntak av Atlético Madrid som troner øverst, er det hard kamp om plassene i toppen av den spanske toppdivisjonen om dagen. Med 7 poeng, pluss én kamp tilgode, er Atlético komfortable serieledere over byrival Real Madrid. Barça ligger i skrivende stund på tredjeplass med like mange poeng som Villarreal på fjerde, men Koemans menn har to kamper mindre spilt enn «den gule ubåten«. Kun ett poeng bak kjemper Sevilla fra femteplass med like mange kamper spilt som Barça.

Elche befinner seg på 18. plass og har ikke hatt en spesielt trivelig sesong etter opprykket fra Segunda. Selv om det startet godt med fire seire på de seks første kampene har det bare gått nedover derfra, og har ikke vunnet en eneste kamp i ligaen siden slutten av Oktober. De klarte dog å holde stand da de møtte Real Madrid i Desember; kampen endte med poengdeling 1–1.

Fysisk krevende periode

Ved flere anledninger denne sesongen har Koeman kritisert kampprogrammet og uttrykt sin bekymring overfor spillernes fysiske form da kampene kommer på løpende bånd med liten tid til restitusjon. Den siste tiden har ikke vært noe unntak, snarere tvert imot, de tre siste kampene Barcelona har spilt har endt med ekstraomganger. Moralen i laget har naturligvis også fått seg en knekk da de ikke lyktes å hente hjem sølvtøyet i Supercupen.

Selv om Elche er en motstander katalanerne «skal» slå, er det mange slitne bein Koeman har til rådighet, så nederlenderen er nødt til å ta med spillernes fysiske form i beregningen til laguttaket. Koeman har dog ikke mulighet til å ta lett på oppgjøret. Vi har sett Barça rote bort poeng mot antatt mye svakere lag, som 1–1 mot Alavés, eller 2–1-tapet mot Cádiz, begge på bortebane – som søndagens oppgjør.

Må klare seg uten Messi

Etter at Messi pådro seg rødt i kampen mot Athletic Club (hans første røde kort i karrieren for klubblag) ble suspensjonen på to kamper opprettholdt til tross for klubbens forsøk på å anke. Det betyr at Koeman må klare seg uten lagets viktigste spiller, men som også gir muligheten for andre spillere å skinne i Messis fravær og bære laget fram til lagets fjerde strake seier i ligaen.

På skadelisten finner vi fremdeles Piqué, Coutinho, Ansu Fati og Sergi Roberto, men sistnevnte fullførte treningsøkten sammen med resten av laget lørdag. Sergiño Dest trente også med laget og har fått grønt lys fra det medisinske apparatet til kampen mot Elche.

Hvem? Elche CF – FC Barcelona
Hva? La Liga, runde 19
Hvor? Estadio Manuel Martínez Valero, Elche
Når? Søndag 24. Januar kl. 16:15